Día 12, Isla Sur de costa a costa, Punakaiki – Kaikoura

Hoy vamos a atravesar la isla sur de costa a costa, Saliendo de Punakaiki en la costa, bañada por el mar de Tasmania para llegar a Kaikoura en la costa este, a orillas del oceano Pacífico.

Salimos de Punakaiki s las 9.00am y por delante un trayecto de más de 6 horas nos esperan.

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Hacemos parte del camino del dia anterior y recorremos de nueva la carretera hasta Greymouth, la mayor población de la región de la Costa Oeste. La ciudad se encuentra en la desembocadura del río Grey a los pies de los Alpes Meridionales. 

Por Greymouth pasa la carretera estatal 6 y termina la carretera estatal 7, donde también acaba el conocido y pintoresco tren TranzAlpine. El recorrido del TranzAlpine es uno de los más espectaculares del mundo, atraesando, como nosotros vamos a hacer, Nueva Zelanda desde el océano Pacífico hasta el mar de Tasmania en menos de 5 horas.

El recorrido de hoy nos lleva a cruzar los Alpes de Nueva Zelanda por Lewis Pass Road, el más septentrional de los desfiladeros que conectan la costa oeste con la este. Este desfiladero no es tan escarpado como los de Arthur y Haast por los ya pasamos en días anteriores, ni su bosque tan denso, pero merece igualmente la pena.

Nos vamos adentrando poco a poco en la zona de Canterbury. Un dato curioso es que solo el 14% del total de los maorís viven en la isla sur, pero la mitad de ellos habita en Canterbury.

Es medio día cuando nos detenemos a comer en el pintoresco y precioso pueblo de Hanmer Springs. Rodeado de montañas, es el principal centro termal de la Isla Sur. Aquí encontramos las Hanmer Springs Thermal Pools (hanmersprings.co.nz/) que cuenta con varias piscinas a distintas temperaturas.

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Es media tarde cuando vemos aparecer por el horizonte el agua azul del Océano Pacifico. Y en seguida llegamos a Kaikoura, un pequeño pueblo peninsular, con el nevado macizo de los Kaikoura Marinos como telón de fondo.

La península de Kaikoura penetra en el mar y las corrientes resultantes traen una abundante vida marina de las profundidades de las cercana fosa de Hikurangi. Debe su origen a este efecto, ya que se desarrolló como centro para la caza de ballenas. En la actualidad, es un importante destino turístico, principalmente para el avistamiento de ballenas, especialmente cachalotes, y la natación con delfines. También existe una gran colonia de lobos marinos de Nueva Zelanda y es uno de los mejores sitios del mundo para observar aves marinas como albatros, petreles y pardelas.

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Lo primero que hacemos al llegar es dirigirnos a nuestro motel Kaikoura Gateway Motor Lodge  para hacer el check  in y dejar las maletas. El motel se encuentra a 500 metros del centro urbano y a 800 metros de las agencias turísticas Whale Watch Kaikoura y Dolphin Encounter, que organizan excursiones para avistar ballenas y delfines. Las habitaciones son amplias y equipadas con cocina. En este motel no hay restaurante, ni siquiera para el desayuno.

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Nosotros dejamos las maletas y aun con la claridad de la tarde salimos a ver la colonia de lobos marinos del Point Kean. Encontramos las focas repanchingadas sobre las rocas, pero una de ellas nos espera en el parking. Pero por seguridad se debe guardar distancia (10 metros), sin interponerse entre ellas y el mar, pues atacan cuando se sienten acorraladas.

La cena de esta noche está incluida en el tour. Cenamos una abundante ración de fish & chips en un bonito restaurante.

Anochece un poco antes en esta zona, porque el sol se pone tras las altas montañas y empieza a escasear la luz, lo que nos permite disfrutar de un cielo estrellado maravilloso.

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